La navicella della Nasa ha raggiunto il pianeta rosso nella giornata del 18 febbraio, per far atterrare Perseverance: un robot con le ruote, con il compito di esplorare il suolo, scavare, raccogliere campioni di terreno ed effettuare analisi per cercare tracce di esseri viventi, in modo da poter riportare alcuni campioni sulla Terra e approfondire gli studi su questo nuovo mondo. Alle 21:55 è iniziata la discesa nel cratere Jezero con la massima precisione, senza la quale il rischio sarebbe il fallimento della missione, come già accaduto in passato, dato che solo il 40% dei tentativi di atterraggio su Marte è stato portato a termine.
La fase più delicata è stata chiamata “i sette minuti di terrore”, in quanto si è dovuto passare da ventimila chilometri orari a zero.
Anche l’Italia ha avuto un ruolo importante nella missione americana Mars2020: sono stati progettati a Nerviano (Milano), da un’azienda del gruppo Leonardo leader nella robotica spaziale, i prototipi dei due bracci robotici per la missione, uno per raccogliere con una pinza i contenitori, l’altro per spostare i contenitori dal macchinario alla capsula. La fine di questo processo è stimata nel 2031, con il conseguente rientro sulla Terra dei campioni, quando l’ipotetica vita sul pianeta rosso sarà più definita. Diverse difficoltà oggi la rendono inattuabile: la gravità sulla superficie di Marte è circa il 60% più debole di quella terrestre; la temperatura media di -63°C è molto bassa rispetto alla Terra; è presente un’atmosfera sottile, con la conseguente escursione termica di circa 70°C; la composizione dell’atmosfera è estremamente tossica perché è costituita dal 95% di anidride carbonica e dal 0,4% di ossigeno. Ma dieci anni di ricerca daranno certo delle risposte.

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