Meghan May, un professore universitario che studia malattie emergenti, sembrava improbabile che contribuisse alla disinformazione sul nuovo coronavirus. Eppure la scorsa settimana, a maggio, dell’Università del New England, ha condiviso un mea culpa su Twitter, possedendo fino a inconsapevolmente ritwittando informazioni che hanno avuto origine in una campagna di disinformazione russa.

La storia che è riuscita a eludere i suoi sensori tipicamente esigenti: un’affermazione secondo cui una società cinese di Internet aveva rilasciato accidentalmente totali di morte e infezione – quelli che hanno superato le stime ufficiali – prima di cancellare rapidamente le prove online. Se fosse vero, ha detto May all’epoca, i numeri indicavano che lo scoppio nella città cinese di Wuhan era molto più grave di quanto il pubblico fosse avvertito.

Da quando alla fine di dicembre sono stati segnalati i primi casi di polmonite non identificata, sono state proliferate bufale, mezze verità e bugie, soprattutto attraverso i social media. BuzzFeed News per diversi giorni ha tenuto un elenco continuo di disinformazione, tra cui rapporti selvaggiamente imprecisi secondo cui il bilancio delle vittime in Cina era di 112.000 a fine gennaio (realtà: circa 80 all’epoca); afferma che i cinesi che mangiano pipistrelli sono stati la fonte dell’epidemia (una foto virale di una donna che morde un pipistrello non è stata scattata in Cina); e falsi suggerimenti secondo cui il virus era stato progettato in laboratorio come una specie di arma biologica.

“Gli ho dato un certo grado di credibilità perché i numeri artificiali avrebbero reso la scala del blocco a Wuhan e nelle città aggiuntive molto più razionale”, ha detto May al Washington Post lunedì. “E l’ho visto condiviso da una persona che in genere è molto credibile.”

Alcune parti della falsa storia sembra infatti radicata: ci sono segni che Pechino abbia messo a tacere gli informatori e abbia sottostimato i casi di infezione. Ma la situazione descritta nella storia non è mai avvenuta.

“È davvero insidioso quando hai questa nuvola di confusione sui dettagli”, ha detto May.

La “confusione insidiosa” è una scorciatoia utile per il modo in cui gli esperti affermano che la disinformazione sul coronavirus sta mutando e diffondendosi più velocemente dell’epidemia stessa.

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